암호화 방식의 한 종류로 비대칭 키 쌍(공개 키, 개인 키)이 존재하며, 공개 키는 누구나 알 수 있지만 그에 대응하는 개인 키는 키의 소유자만이 알고 있다. 송신자는 수신자의 공개 키를 사용하여 메시지를 암호화하고, 수신자는 자신의 개인 키를 사용하여 암호화된 메시지를 열어볼 수 있다.